La capa de ozono: Pasado, presente y controversia

Última actualización el 25 de diciembre de 2023 por Ecologica Life

Un estudio reciente ha suscitado un nuevo debate en la comunidad científica. Existe un nuevo agujero de ozono sobre los trópicos?

¿Qué es la capa de ozono?

En la estratosfera (entre 15 y 30 km por encima de la superficie terrestre) hay una capa de ozono que cubre toda la planta y protege la vida en la Tierra de la dañina radiación ultravioleta-B (UV-B) del sol. También absorbe la radiación infrarroja emitida por la superficie terrestre y evita que la temperatura de la Tierra se caliente o se enfríe en exceso. Cabe señalar que esto es diferente de ozono troposférico altamente contaminante.

Historia de la salud de la capa de ozono

Descubrimiento del agujero de ozono

En 1977, Jonathan Shanklin, de 24 años, solicitó y obtuvo un puesto en el British Antarctic Survey.

Al principio, la primera responsabilidad de Shanklin fue revisar y actualizar todos los datos del espectrofotómetro de ozono Dobson del Antártico. Este aparato mide la cantidad de radiación ultravioleta que llega a la Tierra y da una estimación precisa de la cantidad de ozono en la atmósfera. Como hasta entonces los científicos sólo habían anotado los datos a mano en hojas de papel, había un retraso considerable.

Shanklin recuerda:

En aquel momento existía la preocupación de que los gases de escape del Concorde (el avión supersónico de pasajeros) o los clorofluorocarbonos (CFC) de los aerosoles pudieran dañar la capa de ozono.

Como era un físico ignorante, me pareció poco probable, así que decidí presentar los datos de ese año y compararlos con los valores que mi jefe había calculado de una década antes. Esperaba que fueran iguales, para que el Concorde pudiera seguir volando y el público pudiera seguir usando sus botes de spray.

El único problema era que los valores de ozono no eran los mismos, eran significativamente menos que décadas antes.

Sorprendido y un poco alarmado, Shanklin siguió revisando los atrasos para ver si ese año en concreto era sólo una anomalía.

No fue así. Los resultados eran claros: los niveles de ozono no habían dejado de disminuir desde finales de los años setenta. Sobre la estación de investigación Halley, en la Antártida, la capa de ozono tenía en 1984 sólo dos tercios del espesor que había tenido en décadas anteriores.

Este mapa muestra el agujero de ozono sobre la Antártida el 4 de octubre de 2004
El agujero de ozono es la región sobre la Antártida con un ozono total de 220 Unidades Dobson o inferior. Este mapa muestra el agujero de ozono el 4 de octubre de 2004. Los datos fueron adquiridos por el Instrumento de Vigilancia del Ozono de la NASA. Aura satélite. Crédito: Vigilancia del ozono de la NASA

La causa

Los hallazgos fueron confirmados por otros científicos independientes. Las moléculas conocidas como clorofluorocarbonos (CFC), que se utilizaban con frecuencia en latas de aerosol y sistemas de refrigeración como los frigoríficos, pronto fueron aceptadas por los investigadores como la causaLos CFC estaban destruyendo el ozono. Se trataba de una crisis de salud pública.

Durante los largos meses de invierno de la Antártida, cuando la temperatura estratosférica se vuelve excepcionalmente fría. En la estratosfera polar se producen reacciones químicas que liberan gas cloro (Cl2). La luz UV rompe rápidamente el enlace entre los dos átomos de cloro, liberando cloro libre en la estratosfera, donde participa en reacciones que agotan las moléculas de ozono estratosférico al tiempo que regeneran cloro (lo que se conoce como reacción catalítica).

Un solo átomo de cloro puede borrar miles de moléculas de ozono gracias a la reacción catalítica. Una segunda reacción catalítica en la que intervienen el bromo y el cloro es responsable de una parte considerable de la pérdida de ozono.

Los cristales helados que componen las nubes estratosféricas polares proporcionan una superficie para las reacciones los átomos de cloro libres en la estratosfera antártica. Crédito: Vigilancia del ozono de la NASA

Acción política

Esta investigación dio lugar directamente al Protocolo de Montreal de 1987. Se trataba de un pacto para detener la producción y el uso de sustancias que agotan la capa de ozono al ritmo actual.

Las revisiones posteriores endurecieron estas restricciones y, en 2010, se había eliminado progresivamente la fabricación y el consumo de CFC en todo el mundo.

El protocolo se revisa continuamente a medida que se dispone de nueva información sobre los efectos de los CFC y sus sustitutos en la capa de ozono. Por ejemplo, los hidrofluorocarburos (HFCS), potentes gases de efecto invernadero, fueron añadido a la lista de sustancias restringidas en 2016 como resultado de una investigación apoyada por el Consejo de Investigación del Medio Ambiente Natural. Se llegó a un acuerdo para reducir gradualmente su uso en los 30 años siguientes.

Una victoria para la humanidad, ¡catástrofe evitada!

El Protocolo de Montreal se considera hoy uno de los acuerdos medioambientales mundiales más fructíferos de la historia. Las investigaciones sugieren que el agujero de ozono de la Antártida se está cerrando gradualmente. Sin embargo, incluso en ausencia de nuevas emisiones, la atmósfera del hemisferio sur no se recuperará por completo hasta después de 2070, ya que los CFC tienen una vida atmosférica de al menos 50 años.

Según el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente, sin el Protocolo de Montreal se habrían producido 14% más incidencias de cáncer de piel en todo el mundo de aquí a 2030. Solo en el Reino Unido, esto se traduciría en unas 300 muertes anuales por cáncer de piel.

Además, un estudio reciente realizado por un equipo internacional de científicos indicaba que si los CFC no se hubieran prohibido a finales de los años 80, la temperatura media del aire habría aumentado 2,5 ºC más a finales de siglo. Esto se suma al calentamiento global ya existente y seguramente habría supuesto estragos y desastres incalculables para nuestro planeta.

¿Un nuevo agujero en la capa de ozono?

un nuevo estudio, publicado en mayo de 2022 sugiere el hallazgo de otro agujero de ozono situado sobre los trópicos. De ser cierto, este agujero sería siete veces mayor que el agujero de ozono sobre la Antártida, y estaría presente durante todo el año en comparación con el agujero antártico, que sólo es visible en primavera. El agujero, aunque descubierto recientemente, habría sido significativo desde la década de 1980.

El estudio se ha refutada por otros científicos del clima. Afirman que el conjunto de datos utilizado y los mecanismos propuestos en el estudio han sido desacreditados, así como un deficiente proceso de revisión por pares.

Debido a la división existente en la comunidad académica, en este momento no está claro si el "agujero" en los trópicos debe ser algo de lo que preocuparse. Habrá que seguir investigando sobre este tema antes de sacar conclusiones.

¿Qué significa esto para mí?

Datos del Proyecto de Investigación y Vigilancia Mundial del Ozono informe de 2018 muestran que la estratosfera se está recuperando lentamente, y si seguimos vigilando y controlando las sustancias prohibidas que la dañan, entonces podemos esperar una recuperación total para 2070.

Haya o no agujero de ozono sobre los temas, la estratosfera parece estar mejorando por ahora. Aun así, usted como individuo debe tomar precauciones. Es necesario llevar crema solar y gafas de sol en los días soleados. Esto le ayudará a protegerse del cáncer de piel y de enfermedades relacionadas con los ojos, como las cataratas.

En ecologica.life seguiremos atentos a las investigaciones más recientes, así que no deje de visitar esta página de vez en cuando para enterarse de lo que muestran los últimos estudios.

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