Una foto de la contaminación atmosférica

Guía sobre la crisis de la contaminación atmosférica

Última actualización el 25 de diciembre de 2023 por Ecologica Life

Según la Organización Mundial de la Salud, 99% de la población mundial respira aire con altos niveles de contaminantes. Las peores exposiciones se observan en los países de renta baja y media. Sin embargo, los niveles de contaminación en los países de renta alta siguen superando las directrices. Por desgracia, la guerra en Ucrania ha provocado un aumento de la contaminación atmosférica en la región.

La Agencia Europea de Medio Ambiente declaró que, a pesar del descenso de las muertes por contaminación atmosférica en los últimos años, ésta sigue siendo el mayor riesgo medioambiental para la salud en Europa.

Naturalmente, en Ecologica.life creemos que se trata de un nivel de contaminación inaceptable para nosotros y para toda la vida que nos rodea, y esperamos que usted piense lo mismo.

Debatiremos sobre la actual crisis de contaminación atmosférica, sus efectos y lo que podemos hacer para mejorar la situación.

¿Qué es la contaminación atmosférica?

La contaminación atmosférica es la contaminación del ambiente interior o exterior por cualquier agente químico, físico o biológico que modifique las características naturales de la atmósfera.

Organización Mundial de la Salud

Existen dos tipos de contaminación atmosférica: la contaminación doméstica (interior) y la contaminación ambiental (exterior).

La mayor parte de la contaminación del aire interior procede de fuentes que emiten gases o partículas. Ambientadores y materiales de construcción, humo de tabaco ajeno y estufas de leña liberan contaminantes.

Algunos contaminantes del aire interior existen desde hace mucho tiempo. Sin embargo, a menudo se han visto debilitados por el aire exterior que se filtra en el hogar. Las casas actuales, más eficientes energéticamente, no dejan entrar tanto aire exterior.

¿Cómo se mide la contaminación atmosférica?

Los distintos países miden la calidad del aire de maneras diferentes. Los EE.UU. utilizan el Índice de Calidad del Aire (ICA), mientras que Europa utiliza el Índice Europeo de Calidad del Aire.

Cuadro del índice de calidad del aire (ICA)
Índice de calidad del aire (ICA) Fuente: Airnow.gov

Ambos índices registran aproximadamente los mismos contaminantes, con la diferencia principal de las escalas utilizadas: el ICA llega hasta 500, mientras que el Índice Europeo de Calidad del Aire puede superar los 1000. Estos índices de calidad del aire miden la concentración de contaminantes clave como:

Ozono troposférico

Probablemente haya oído hablar del gas conocido como ozono, que se encuentra en la atmósfera superior de la Tierra. La capa de ozono es beneficiosa porque protege a las personas de los peligrosos rayos del sol.

Sin embargo, el ozono troposférico es perjudiciales para la salud humana. Puede dañar el sistema nervioso central, causar problemas respiratorios y cardiovasculares, y puede tener efectos adversos sobre la reproducción y el desarrollo. En 2020, 24.000 personas en la UE murieron prematuramente debido a la exposición al ozono.

El ozono troposférico se forma cuando determinadas emisiones químicas (como el dióxido de nitrógeno, el monóxido de carbono y el metano) interactúan en presencia de la luz solar. Estas sustancias químicas pueden encontrarse en plantas industriales, tubos de escape de vehículos y humos de gasolina, entre otras fuentes. La contaminación por ozono es más probable que se produzca durante los meses más cálidos.

Monóxido de carbono

Este gas se produce por la combustión incompleta de gas natural u otros materiales carbonosos. Esto incluye emisiones de fábricas, incendios, mal funcionamiento de sistemas de calefacción y gases de escape.

Dióxido de azufre

Se trata de un gas incoloro de olor penetrante e irritante. Se produce al fundir minerales que contienen azufre y al quemar combustibles fósiles. Las erupciones volcánicas pueden ser una fuente natural importante de emisiones de dióxido de azufre.

Dióxido de nitrógeno

La quema de combustibles fósiles (carbón, gas y petróleo), especialmente en automóviles, es la mayor fuente de dióxido de nitrógeno procedente de las actividades humanas. En 2020, la contaminación por dióxido de nitrógeno provocó 49.000 citas prematuras en la UE.

Partículas en suspensión en el aire o aerosoles

Diagrama que muestra los tamaños de las partículas contaminantes 2,5 y 10 en comparación con un cabello humano y la arena fina de la playa.
Aquí puede ver lo pequeñas que son las PM2,5 y las PM10.

Las partículas en suspensión en el aire suelen dividirse en dos tipos: Partículas de diámetro inferior a 2,5 micrómetros (PM2.5) y partículas de tamaño inferior a 10 micrómetros (PM10). Se calcula que en 2020 al menos 238.000 personas murieron prematuramente en la UE debido a la PM2.5 exposición.

Las obras de construcción, las chimeneas, los tubos de escape de los coches, los incendios forestales, los volcanes, las tormentas de arena y muchos otros lugares liberan estas partículas al aire. Estas partículas también pueden crearse por reacciones químicas en la atmósfera.

Si quiere saber más sobre estos contaminantes y cómo afectan al organismo, puede leer el documento Folleto AQI.

Causas de la contaminación del aire exterior.

La contaminación ambiental tiene diversas fuentes y depende del contexto. Los vehículos, la generación de electricidad, la agricultura/quema de residuos, la industria y la energía residencial para cocinar y calentar son las principales fuentes de contaminación del aire exterior.

Los países de renta baja y media tienen menos políticas sobre contaminación atmosférica, lo que es una de las razones por las que tienen peores ICA que los países de renta más alta.

En los países de renta más alta, por ejemplo en Europa, la principal fuente de partículas (40-60%) emitidas en 2020 procedía de la calefacción de edificios con combustibles sólidos. La agricultura fue responsable de casi la totalidad (94%) de las emisiones de amoníaco y 56% de las emisiones de metano. El transporte por carretera, la agricultura y la industria fueron las principales fuentes de óxidos de nitrógeno.

Efectos de la contaminación atmosférica

Salud humana

La OMS estima que tanto la contaminación del aire exterior como la del aire interior son responsables de 7 millones de muertes prematuras al año en todo el mundo. Se calcula que la contaminación del aire ambiente causó 4,2 millones de muertes prematuras en todo el mundo en 2016. Esto se debió principalmente a la quema de combustibles sólidos (madera, estiércol animal, carbón vegetal, etc.) en estufas ineficientes y altamente contaminantes, lo que provoca el desarrollo de enfermedades respiratorias y cardiovasculares, así como cáncer.

Se ha demostrado que las partículas en suspensión en el aire causan diversos problemas de salud. Se han encontrado en niveles inaceptables tanto en zonas urbanas como rurales de todo el mundo.

Se ha demostrado que las partículas aumentan la riesgo de ictus, cardiopatías, cáncer de pulmón y enfermedades respiratorias agudas y crónicas.

La contaminación del aire exterior afecta de manera desproporcionada a las personas que viven en países de ingresos bajos y medios. De los 4,2 millones de muertes prematuras en 2016, 91% se produjeron en países de renta baja y media, siendo las regiones de Asia Sudoriental y el Pacífico Occidental las que soportaron la mayor carga.

Además de causar muertes prematuras y problemas de salud, la contaminación atmosférica tiene un impacto significativo en la salud humana. impacto financiero en la industria sanitaria.

Por ejemplo, en 30 países europeos, la exposición a PM2.5 se asoció con 175.702 años vivieron con discapacidad (YLD) debido a enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) en 2019.

Medio ambiente

El clima mundial y los ecosistemas están estrechamente relacionados con la calidad del aire. Muchos de los factores que contribuyen a la contaminación atmosférica, como la quema de combustibles fósiles, son también fuentes de emisiones de gases de efecto invernadero (como el dióxido de carbono, el óxido nitroso y el metano).

Las políticas para minimizar la contaminación atmosférica son, por tanto, una estrategia beneficiosa tanto para el medio ambiente como para la salud, ya que contribuyen a el cambio climático mitigación a corto y largo plazo a corto y largo plazo, al tiempo que se reduce la carga de morbilidad causada por los contaminantes atmosféricos.

La contaminación atmosférica puede desencadenar varios problemas medioambientales posteriores:

  • Lluvia ácida -lluvias tan ácidas que causan daños medioambientales, sobre todo en bosques y lagos.
  • Eutrofización - un proceso que provoca un crecimiento excesivo de algas y plantas en los lagos, con la consiguiente muerte de los peces y la fauna local.
  • Haze - donde el polvo, el humo y otras partículas secas reducen la visibilidad y la claridad del aire.
  • Daños a los ecosistemas - La exposición a contaminantes atmosféricos puede envenenar a la fauna silvestre por alteración de la función endocrina, daños orgánicos, aumento de la susceptibilidad a las enfermedades, reducción del éxito reproductivo y muerte. Según Análisis de la AEMAEn 2020, 59% de las zonas forestales de la UE estarán expuestas a niveles peligrosos de ozono troposférico.
  • Agotamiento del ozono estratosférico - La agotamiento del ozono en la atmósfera superior puede provocar un aumento de los niveles de radiación ultravioleta a nivel del suelo. Esto puede aumentar el riesgo de cáncer, debilitar el sistema inmunitario y afectar a los ecosistemas y a la productividad agrícola.
  • Daños en cultivos y bosques - Según los informes, la contaminación atmosférica reduce a la mitad trigo y arroz rendimientos. En 2019, 35 países europeos sufrieron pérdidas económicas por valor de 1.400 millones de euros relacionadas con el impacto del ozono troposférico en el rendimiento del trigo, siendo Francia, Alemania, Polonia y Turquía los que sufrieron las mayores pérdidas.

¿Cómo reducir la contaminación atmosférica?

Cocinar con fuego abierto o estufas ineficaces El uso de queroseno, biomasa (madera, estiércol animal y residuos de cultivos) o carbón es uno de los principales responsables de la contaminación en interiores. Se calcula que 2.400 millones de personas (alrededor de un tercio de la población mundial) cocinan con estos métodos.

La OMS ofrece orientaciones sobre lo que se considera la mejor práctica para quemar combustible en el hogar. La OMS insiste en la importancia de no utilizar carbón sin procesar ni queroseno como combustibles domésticos.

Ventile bien su casa y abra más ventanas en los días despejados para mejorar la calidad del aire interior. Si es posible, no utilice estufas ni chimeneas de leña. Fumar al aire libre en lugar de en espacios cerrados también reduce la exposición al humo ajeno de los fumadores y sus familias, lo que disminuye el riesgo de enfermedades pulmonares.

La contaminación exterior es más difícil de controlar por los individuos. A corto plazo, podemos hacer cosas como utilizar medios de transporte que produzcan menos contaminación atmosférica. Pero el verdadero cambio sólo puede venir de los esfuerzos coordinados de los responsables políticos a nivel local, nacional y regional, cuyas políticas pueden afectar a sectores como la agricultura, la planificación urbana, la gestión de residuos, la energía y el transporte.

El primer paso para mejorar la calidad del aire exterior es medirla. Europa y Norteamérica lo hacen muy bien, pero los gobiernos de África, Asia Central y América Latina tienen que mejorar la medición de la calidad del aire.

Los monitores de calidad del aire de bajo coste son relativamente fácil de desplegar y los gobiernos de estas zonas deben adoptar una legislación que convierta la supervisión en un requisito legal, al tiempo que invierten en las infraestructuras existentes para ello.

Si desea reducir la contaminación atmosférica en su zona, puede intentar implicarse activamente en la legislación local. Además, puede intentar reduzca su huella de carbono.

¿Qué se está haciendo en Europa?

La UE predica con el ejemplo en la lucha contra las causas de la contaminación atmosférica. En la UE, el número de muertes prematuras debidas a las PM2.5 exposición cayó por 45% entre 2005 y 2020.

La Comisión Europea propuso una revisión de la Directiva sobre calidad del aire ambiente en octubre de 2022, que incluyen umbrales de contaminación más estrictos, una mejora del derecho a un aire limpio (posiblemente incluyendo disposiciones para que los ciudadanos puedan reclamar indemnizaciones por daños a la salud causados por la contaminación atmosférica), normas de control de la calidad del aire más estrictas y una mejor información pública.

Si se mantienen las tendencias actuales, se espera que la UE cumpla el Plan de Acción Contaminación Cero objetivo de una reducción de 55-66% de las muertes prematuras por contaminación atmosférica para 2030 en comparación con los niveles de 2005, lo que conllevaría un crecimiento global del PIB, ya que los beneficios de las políticas de aire limpio compensarían los costes.

Sin embargo, serán necesarios esfuerzos adicionales para alcanzar la visión de contaminación cero para 2050, que exige reducir la contaminación atmosférica a niveles que ya no se consideren perjudiciales para la salud humana.

Puede encontrar ejemplos de políticas exitosas en Sitio web de la OMS. Por tanto, presione a los políticos locales para que aprueben leyes que den prioridad a la calidad del aire y al medio ambiente.

Cómo comprobar la contaminación atmosférica en su zona

Hay varios sitios web donde puede comprobar la calidad del aire en su zona. Índice mundial de calidad del aire ofrece información en tiempo real sobre la calidad del aire en todo el mundo. También puede acceder a la página Índice europeo de calidad del aire.

Hay mucha contaminación atmosférica en mi zona, ¿qué debo hacer?

Si el aire de su zona obtiene una mala puntuación en el AQI, intente pasar menos tiempo al aire libre. Si sale, intentar reducir ejercicio prolongado (ejercicio ligero o moderado durante varias horas) y ejercicio intenso (ejercicio que le hace respirar con dificultad). Puedes sustituir el footing, por ejemplo, por caminar.

Si experimenta tos inusual, molestias en el pecho, sibilancias, dificultad para respirar o cansancio inusual, debe reducir su nivel de actividad.

¿Quién corre más riesgo?

  • Personas con enfermedades pulmonares, como asma, bronquitis crónica y enfisema.
  • Hijos.
  • Adultos mayores.
  • Personas con enfermedades cardíacas.

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