O que é que aconteceu aos oceanos em Marte?

Atualizado em 30 de junho de 2023 por Ecologica Vida

A teoria do oceano de Marte prevê que quase um terço da sua superfície esteve anteriormente coberta por água. Em 2013, a NASA informou que o rover Curiosity tinha sido um lago de água doce. Atualmente, o planeta é apenas um deserto poeirento e ressequido. A única água à superfície encontra-se maioritariamente nas calotes polares e uma pequena quantidade como vapor de água na atmosfera.

Impressão artística do aspeto que Marte poderia ter se tivesse reatinado água na sua superfície
Qual seria o aspeto de Marte se tivesse mantido a água à superfície. Crédito da fotografia: Kevin Gill. CC BY 2.0

Sob a superfície marciana, um vasta água que provavelmente se encontra em forma de gelo de água. Isto poderia ser ideal para futuros astronautas, se pudessem ter acesso a esta água. Para além disso, a presença de água em Marte pode indicar que já lá existiu vida ou que, de alguma forma, pode existir atualmente.

A questão é: porque é que Marte já não é um planeta azul como a Terra é atualmente?

A perda da magnetosfera em Marte

Há cerca de quatro mil milhões de anos. O campo magnético de Marte (magnetosfera) começou a enfraquecer gravemente. Os processos subjacentes à perda da magnetosfera de Marte são complexos e não são completamente compreendidos, mas pode ler-se mais em universetoday.

O facto de um planeta rochoso perder a sua magnetosfera terá consequências graves para a vida nesse planeta. Na Terra, a nossa magnetosfera mantém-nos a salvo dos ventos solares e dos perigosos raios cósmicos. Devido a isto, Marte atual pode não ter qualquer tipo de vida. Embora seja possível que a vida microbiana tenha sobrevivido no planeta vermelho, ainda não foram encontradas provas directas disso.

Esta figura mostra uma secção transversal do planeta Marte, revelando um núcleo interno de alta densidade enterrado nas profundezas do interior. As linhas do campo magnético dipolar estão desenhadas a azul, mostrando o campo magnético à escala global que se associa à geração de dínamos no núcleo
Esta figura mostra uma secção transversal do planeta Marte, revelando um núcleo interno de alta densidade enterrado nas profundezas do interior. As linhas do campo magnético dipolar estão desenhadas a azul, mostrando o campo magnético à escala global que se associa à geração de dínamos no núcleo. Marte deve ter tido um dia esse campo, mas atualmente não é evidente. Crédito: NASA/JPL/GSFC

Quando Marte perdeu a sua magnetosfera, deixou de ter o seu cobertor de proteção contra estes perigosos ventos solares. Assim, os ventos solares despojaram o planeta da sua atmosfera. Depois de Marte ter perdido a sua atmosfera, a água líquida à superfície secou. Os cientistas ainda não têm a certeza de como ou porquê a água em estado líquido em Marte secou, embora alguns foram propostas teorias interessantes.

Poderá a magnetosfera de Marte ser reactivada?

A resposta é não, e sim. O campo magnético da Terra é produzido por um efeito de dínamo de ferro fundido sob alta pressão no núcleo do planeta. O interior de Marte é mais pequeno e mais frio e não podemos simplesmente "pô-lo a funcionar" para criar um dínamo magnético. No entanto, como 2021 estudo demonstrado, um campo magnético artificial poderia potencialmente funcionar.

Foi proposto que, em teoria, o disparo de um forte fluxo de partículas carregadas em torno da órbita, utilizando a sua lua Fobos, poderia funcionar.

É importante ter isto em conta se os humanos quiserem um dia terraformar Marte, ou pelo menos colocar humanos em Marte, como Elon Musk planeia fazer até 2040. Um campo magnético estável protegeria esses indivíduos dos ventos solares hostis e dos raios cósmicos.

Estas ideias arrojadas são, no mínimo, futuristas, mas se forem concretizadas, a vida poderá ter uma segunda oportunidade de prosperar noutro planeta. Imagine que as gerações futuras poderão voar para Marte numa viagem espacial tão fácil como voar para qualquer lugar num avião hoje em dia? Inicialmente, a vida em Marte seria muito semelhante à da Terra, mas ao fim de milhões de anos poderá ser muito diferente da vida na Terra. Que bizarro!

A Terra manterá a sua magnetosfera?

A Terra tem, na sua maior parte, uma magnetosfera estável e não a perderá como Marte, pelo menos durante mil milhões de anos. No entanto, é verdade que o campo magnético da Terra sofre oscilações periódicas - até 100 vezes nos últimos 20 milhões de anos. Quando isto acontece, o norte magnético transforma-se em sul magnético e vice-versa. Sabemos isto porque quando as inversões do campo magnético acontecem, ocorre magnetização fossilizada, deixando restos de partículas magnéticas presas em minerais para os cientistas examinarem.

Figura do vento solar a deformar a magnetosfera da Terra numa forma assimétrica
A magnetosfera da Terra não é de todo uma esfera. O vento solar deforma-a numa forma assimétrica. Crédito da imagem: NASA

A próxima viragem pode ocorrer nos próximos dois milénios. Quando isso acontecer, as estações espaciais poderão perder a sua capacidade de comunicar com a Terra e os sistemas de comunicação a nível mundial poderão ser afectados. A exposição prolongada aos raios cósmicos aumentaria a taxa de mutação das células vivas, conduzindo a cancros nos animais. Dependendo do tempo que a viragem de campo possa demorar, teremos de nos preparar em conformidade.

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