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Come l'ingestione di microplastiche influisce sui mammiferi acquatici

Ultimo aggiornamento il 16 marzo 2024 da Vita Ecologica

Le microplastiche hanno pervaso ogni angolo del nostro pianeta, dalle vaste distese degli oceani all'aria che respiriamo. Queste minuscole particelle sono state rinvenute non solo nell'ambiente marino, ma anche in luoghi più inaspettati, tra cui il latte di mucca e persino campioni di sangue umano, rivelando la portata diffusa e preoccupante della contaminazione da microplastiche.

Sappiamo ancora troppo poco su come le microplastiche influenzano noi e la vita in generale. In questo articolo esploreremo ciò che le recenti prove scientifiche ci dicono su come l'ingestione di microplastiche influisce sui mammiferi acquatici. Inoltre, ci soffermeremo sulle soluzioni alla crisi della plastica.

Cosa sono le microplastiche? C'è da preoccuparsi?

La plastica nell'oceano

I rifiuti di plastica sono un problema moderno di natura sia sociale che ecologica. La troviamo ovunque nella nostra vita quotidiana. Purtroppo, la plastica è stata trovata nello stomaco di balene, tartarughe, pesci e altri animali marini.

Attualmente la plastica costituisce circa il 60-80% dei rifiuti presenti negli oceani ed è considerata la più grande minaccia per la vita marina, anche più di altre minacce come l'inquinamento, il cambiamento climatico, l'eccessivo sfruttamento delle risorse e le specie invasive.1

I detriti di plastica vengono trasportati per lunghe distanze da venti, fiumi e correnti oceaniche. Ogni anno, tra i 5 e i 13 milioni di tonnellate di rifiuti di plastica finiscono nell'oceano, diffondendosi dalle zone costiere ai fondali marini, attraverso le correnti oceaniche aperte e persino nelle lontane regioni polari.1

Cosa sono le microplastiche?

Definizioni e origini

La plastica si scompone in piccole particelle di dimensioni inferiori a 5 mm, note come microplastiche (MP). Le microplastiche possono essere primarie o secondarie. Le microplastiche primarie sono prodotte intenzionalmente e si trovano in alcuni scrub cosmetici. I MP secondari derivano da plastiche più grandi che si sono scomposte in altre più piccole.

Fonti e impatto

Le fonti di microplastiche includono i probabili indiziati come i sacchetti di plastica, ma anche fonti inaspettate come gli indumenti sintetici (ad esempio, poliestere), così come biberon per bambini e bustine di tè. In teoria, tutto ciò che ha o è plastica può produrre microplastiche. Ciò è particolarmente vero in presenza di calore e raggi UV.

È stato persino riportato che, a causa della pandemia COVID-19, entro il 2020 1370 trilioni di MP sarebbero entrati negli ambienti marini costieri a causa delle mascherine chirurgiche scartate in tutto il mondo.2

A causa della loro natura fisica e chimica, i detriti di plastica e microplastica persistono nell'ambiente per lunghi periodi di tempo.

Perché le microplastiche sono pericolose per i mammiferi acquatici

Ingestione

Una ricerca suggerisce che le balene ingeriscono 10 milioni di particelle di microplastica ogni giorno. Ad oggi, sono state segnalate circa 4076 specie colpite da detriti marini ( BASE LITTERA, consultato il 17 febbraio 2024). Di queste, l'ingestione di plastica è stata segnalata tra 655 specie di mammiferi acquatici.

Le microplastiche sono state trovate anche nelle feci delle foche grigie che vivono in un santuario.3 È qui che ci si potrebbe aspettare che l'inquinamento da plastica sia basso, ma è dimostrato che i MP possono risalire la catena alimentare.3 Queste foche hanno ottenuto MP ingerendo pesci che avevano ingerito MP consumando zooplancton.

Il diagramma mostra come le microplastiche possono viaggiare lungo la catena alimentare acquatica.
Come le microplastiche possono risalire la catena alimentare acquatica. Crediti: Studio del trasferimento trofico delle microplastiche nei top predator marini. CC BY 4.0. Non sono state apportate modifiche allo schema originale.

Problemi di tossicità

La tossicità del MP non è stata studiata a fondo nei mammiferi acquatici. Sembra che siano state condotte più ricerche sulla tossicità del MP nei mammiferi terrestri.. Quello che sappiamo è che i MP possono assorbire una varietà (centinaia) di sostanze chimiche diverse durante la loro produzione e dall'ambiente.

Queste sostanze chimiche includono, ma non solo, ftalati, contaminanti organoclorurati, esteri organofosforici, diossine, antibiotici, tributilstagno, bisfenolo A, ossido di alluminio, cromo, piombo, cadmio e altri.1 Molti di questi composti sono tossici o possono alterare l'equilibrio ormonale dell'organismo (noti come sostanze chimiche che alterano il sistema endocrino - EDC). In un altro articolo abbiamo discusso di come la ricerca abbia evidenziato i problemi legati agli EDC nei mammiferi.

Il diagramma mostra come le microplastiche cariche di agenti patogeni e di una vasta gamma di inquinanti chimici provenienti da varie fonti siano entrate nell'ecosistema acquatico.
I MP primari e secondari, carichi di agenti patogeni e di un'ampia gamma di inquinanti provenienti da varie fonti, sono entrati nell'ecosistema acquatico. I mammiferi acquatici ingeriscono i MP direttamente dall'ambiente e attraverso la rete alimentare. Credito: Gli effetti negativi sulla salute dei mammiferi acquatici dell'aumento dell'inquinamento da microplastiche. CC BY-NC-ND 4.0 Atto di nascita.

I MP agiscono come vettori di inquinanti e tossine come EDC, metalli pesanti, pesticidi e persino agenti patogeni.1 Una volta che i MP entrano nel corpo dei mammiferi, i processi di biomagnificazione e bioaccumulo peggiorano la situazione (Effetti del cavallo di Troia).

Le ricerche condotte sui mammiferi acquatici suggeriscono che i MP possono ridurre le riserve energetiche e la capacità di nutrirsi.1 I MP possono influire sul sistema riproduttivo e danneggiare l'intestino.1 I MP sono stati anche collegati a un sistema immunitario depresso, alla suscettibilità alle malattie e a un aumento dell'infiammazione.1 Gli inquinanti chimici associati ai MP sono stati collegati anche al cancro.1

Implicazioni per la salute umana

Le implicazioni dei MP per la salute umana sono molteplici e in questa sede ne accenneremo solo alcune. Prendiamo ad esempio il cancro. Si ritiene che la maggior parte dei tumori (90-95%) derivi da una complessa interazione di fattori legati allo stile di vita - danni accumulati nel corso della vita. Sorge spontanea la domanda: in che modo i pesticidi possono influire sul rischio di cancro nei mammiferi? Attualmente, 168 pesticidi sono classificati come potenziali cancerogeni.4 Gli MP possono agire come vettori di questi pesticidi, trasportandoli nell'organismo. Sebbene le prove siano limitate, questa non è una buona notizia né per i nostri cugini acquatici né per noi.

Va notato, tuttavia, che alcuni ricercatori ritengono che l'impatto dei MP sulla salute umana sia ancora incerto e richieda ulteriori ricerche. Questo è indubbiamente vero. Tuttavia, le ricerche preliminari condotte in questo settore suggeriscono che i MP potrebbero avere un impatto negativo significativo sulla nostra salute.

Per saperne di più sulle implicazioni dei MP per la salute umana, leggete questo articolo.

Consigli per evitare le microplastiche.

La soluzione?

Avete del latte? Credito: Pixabay/Pexels

La buona notizia è che molti consumatori si sono già resi conto del problema della plastica, anche se non sanno necessariamente cosa fare. Esistono iniziative come The Ocean Cleanup, che sta facendo un ottimo lavoro di rimozione della plastica dai fiumi e dagli oceani.

Dobbiamo cambiare il modo in cui interagiamo con la plastica. Oggi è impossibile immaginare di acquistare cibo senza plastica. Tutto è avvolto o contenuto nella plastica! (Non fatevi ingannare dalle bevande in cartone: sono rivestite da uno strato di BPA, anche le bevande in lattina sono rivestite di plastica). Credo che la chiave per farlo sia guardare al nostro recente passato.

Quasi tutti gli alimenti di consumo sono avvolti nella plastica, in un modo o nell'altro. Ma non è necessario che sia così. Una volta il latte veniva consegnato in bottiglie di vetro, che venivano raccolte e riutilizzate. In Spagna, il vino si comprava in cantina, si portava la bottiglia e la si riempiva direttamente dalla botte. La carne era avvolta in carta kraft e si metteva nella borsa, che si doveva portare da casa perché all'epoca non si vendevano sacchetti di plastica.

Non sto dicendo che dovremmo tornare indietro nel tempo. 100 anni fa, la vita nelle nazioni occidentali era molto peggiore per molte persone*. Non dovremmo demonizzare i combustibili fossili perché ci hanno dato energia e ci hanno permesso di sottrarre molte persone alla povertà. Ma il problema della plastica è un problema e il mio suggerimento è di guardare alle pratiche del passato.

Ridurre, riutilizzare e riciclare era il senso comune quando ne avevamo meno. Dovremmo offrire ai consumatori nuovi modi per acquistare prodotti senza plastica. Io opterei per un sistema di bottiglie di latte, anche se dovessi portare io stesso la bottiglia di vetro vuota al supermercato per riempirla. Lo stesso vale per altri prodotti di consumo. Alcuni consumatori potrebbero non preferire questo modo di fare la spesa, ma almeno dovrebbe essere un'opzione. Dovremmo essere in grado di scegliere prodotti senza plastica, se lo desideriamo. In questo modo, il nostro cibo avrebbe meno contatti con la plastica e noi avremmo meno plastica da buttare.

*Si veda "La strada per Wigan Pier" di George Orwell..

Conclusione

Ci sono prove che suggeriscono che i MP possono avere un effetto negativo sulla salute dei mammiferi acquatici. Questo dovrebbe preoccuparci non solo per il benessere dei mammiferi acquatici, ma per tutta la vita sulla terra, compresi noi stessi.

Mentre sono in corso iniziative per rimuovere la plastica dagli oceani e dai fiumi, dovremmo cambiare il modo in cui interagiamo con la plastica. A tal fine, suggerisco di eliminare il più possibile la plastica dalla catena di consumo, o almeno di dare ai consumatori la possibilità di scegliere di non utilizzare la plastica.

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Riferimenti

  1. Gli effetti negativi sulla salute dei mammiferi acquatici dell'aumento dell'inquinamento da microplastiche.
  2. Rilascio di microplastiche da maschere chirurgiche dismesse e loro impatto negativo sul copepode marino Tigriopus japonicus.
  3. Studio del trasferimento trofico delle microplastiche nei top predator marini.
  4. Un approccio graduale alla prioritizzazione dei pesticidi registrati per la valutazione del potenziale pericolo di cancro: implicazioni per il processo decisionale.
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